补益中药的研究

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也许人类还不敢奢望长生不老,然而老来身体健康总是我们梦寐以求的。随着人口老化,当西医在面对许多与老年相关的疾病显得束手无策时,使用中草药来预防及治疗老年疾病便成为世界的保健潮流。

统中医药源远流长,早已建立完整的理论系统和累积丰富的使用经验。中、西医其中一个显著不同之处是西医大多采用「对抗性」的治疗方针,中医则注重整体地调节身体的机能来治疗和预防疾病,达到驱病和延年益寿的目标。

衰老是生命过程的一部分,不可以分割或抗拒。衰老令人感到困扰甚至害怕的,是它除了带来容貌上的老化转变,更会引发很多老年疾病。随着年龄增长,细胞基因突变会导致癌病;饮食和生活习惯不均衡会引起冠心病和糖尿病;自由基和一些不明原因会诱发老年痴呆症和柏金逊病。事实上,所谓延缓衰老,就是针对地预防这些老年疾病。在延缓衰老方法上,中医注重整体调节,让天、地、人融合于大宇宙,在天人相应的条件,缔造一个和谐的生活环境,从而得享天年。

源于中国最古老经典《易经》的阴阳学说,可概括中医所有的基础理论。从太极图可看到,阴、阳有着「此消彼长」的对立统一关系,以此维持宇宙与大自然万物间的动态平衡。在人体生理功能方面,体内阴、阳因素透过相互作用产生气、血等维生元素,再透过经络系统输送全身,维持及促进身体功能。因此,如果身体出现阴、阳、气、血不足,身体功能便会下降,造成衰虚现象。采用中医的补益疗法,可将身体的功能回复至正常状态,这就是所谓「补」。从现代医学角度来说,「虚」代表身体处于亚健康状态,这可以由先天或后天因素引致,中医的「补」便是身体在亚健康状态下,使用来促进生理功能。

根据中医理论,补益方法可分为四大类:补(或壮)阳、补气、补血、滋阴。

从生理角度来说,补阳药是透过调节新陈代谢,促进生物能量生成。而从生化药理角度去看,补阳中药多具有抗氧化生物活性。补气、补血药是透过神经内分泌系统,促进气血循环功能,具有类激素生物活性。滋阴药则透过增强营养补充,促进血液和免疫功能,具有免疫调节生物活性,因而引伸 —— 服用补益中药能增强身体抵抗力及预防老年疾病,甚至延缓衰老。

补阳与滋阴

在西医学作为主流医学的现时,必须同时推行中医药普及化,才能令更多人受惠于中医药,从而加强社会的医疗保健。但在中医药能普及化之前,我们先要进行中医药现代化。中医药现代化是当代认同的中医药研发新方向,但对如何能达到这目标则是众说纷纭,各家有不同的演绎。从实际角度来说,中医药现代化最重要的一环是把传统中医药的理论和累积的使用经验结合,用现代科学语言向普罗大众解说及介绍,这样才能促进中医药普及化。

在过去多年来,香港科技大学进行了很多针对补益中药现代化的研究,在分析四大类补益中药的药理作用方面,发现大部分补阳中药具有很强的抗氧化活性,而滋阴的中药多能增强免疫功能。这些实验结果证明,补阳和滋阴中药具有不同的药理作用。事实上,补益中药不同的药理性质早已从数千年的使用经验总结而说明,现在只是透过生化药理实验,用现代语言来阐述它们的功能。

我们接着再详细分析「补阳」作用,认为「阳」是身体整体功能的表现。从生物化学角度去看,身体功能的发挥有赖生物能量腺三磷酸(Adenosine Triphosphate,ATP)来维持。那么补阳中药是否能增强生物能量生成呢?

我们用实验比较「补阳」和「滋阴」的补益中药对生物能量产生的作用。实验结果显示,所有被测试的补阳中药都能增强生物能量产生,相反地,滋阴中药对能量生成不产生任何作用。再根据阴阳学说,如「阳」性与氧化生物化学反应有关,「阴」性便可指为抗氧化活动。但为甚么「补阳」中药含有较高的抗氧化活性呢?从生物化学的认识,我们或可以找到答案。

生物能量生成是在细胞内的线粒体(Mitochondria)进行,能量产生过程中会同时制造氧自由基 —— 一些具有高化学活性的反动分子,它们会对细胞结构(包括线粒体)造成氧化损伤(即生锈),最后导致疾病和衰老。因此,「补阳」中药在促进生物能量产生的同时,也需要应付氧自由基,防止细胞生锈。由此可见,「补阳」中药所含的抗氧化活性或能帮助消除氧自由基,使细胞维持氧化和抗氧化之间的平衡,亦即所谓阴阳平衡。

中医是现代医药宝库

说到阴阳平衡,不得不提名贵补益中药冬虫夏草,野生冬虫夏草只可以在中国的西藏找到。科技大学的詹华强教授首先利用分子生物学技术鉴定品种,成功人工培养冬虫夏草。经药理实验证实,人工培植的冬虫夏草和野生的冬虫夏草具有的生物活性基本是一致的。

究竟冬虫夏草能对身体产生甚么作用呢?根据中医药文献叙述,冬虫夏草具有「补阳」及「滋阴」的双重功能。我们利用生化药理试验,证明冬虫夏草能促进生物能量生成(即补阳)和增强细胞免疫反应(即滋阴)。

说过「补阳」和「滋阴」的补益中药后,我们再看看另一种中药五味子,这药可让我们了解中医的「五行学说」。根据中医药文献叙述,五味子属温性,主要带酸味,产生作用于肺、肾、肝、心。然而,五味子的命名则是根据其含有五种味道:甜、酸、苦、辣(辛)、咸。根据五行学说,五行(木、火、土、金、水)的相生相克规律可以用作解释身体五脏(肝、心、脾、肺、肾)功能相互影响的关系。「五味入五脏」,指出五味子能对五脏产生作用。究竟五味子能产生甚么药理作用呢?唐代药王孙思邈有云:「五月常服五味子以固五脏之气」。就此,我们在过去十多年的实验也证明五味子的有效成分能巩固线粒体的结构及功能,维持能量生成。这或许可以说明中药「固气」的生物化学原理。

从以上介绍和讨论,可以知道中医药是现代医药的宝库,可从中发掘很多能保障人类健康的药物。我们只需依据传统中医理论和中药使用的经验,透过现代科学研究来建立效用和安全的品质保证,最后制成具安全和效用保证(阴、阳平衡)的优质中药产品,从而推动中医药现代化,以至普及化。3

 

腺三磷酸Adenosine Triphosphate,ATP)

可称为供细胞使用的能量货币。在细胞内,会存在含有腺嘌呤、核糖和三个磷酸基的化合物。磷酸基的化学链贮存细胞所需能量供肌肉收缩之用,当腺三磷酸分解为腺二磷酸或腺一磷酸时,能量即被释放,腺三磷酸则利用碳水化合物或其他食物分解所产生的能量由腺二磷酸或腺一磷酸合成。

线粒体/粒线体(Mitochondria)

以不同数目存在于每个细胞胞浆内的一种结构,是细胞能量生成的地方。线粒体含有腺三磷酸和参与细胞代谢活动的酶,每个线粒体都由一个双层膜包裹,可称为细胞内制造能量货币的机器。

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