中大研發mRNA藥治鼻咽癌

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鼻咽癌大多與EB病毒(Epstein-Barr virus)感染有關。香港中文大學醫學院以EB病毒作為治療標靶,利用信使核糖核酸(mRNA)技術研發出一種創新的鼻咽癌治療藥物,針對性地殲滅攜帶EB病毒的癌細胞。

咽癌是華南地區常見的癌症,又有「廣東瘤」之稱,是香港常見的頭頸癌之一。根據香港癌症資料統計中心2021年數據,鼻咽癌在男性常見癌症類型中排名第九,死亡率則排名第十,新登記病例超過550宗。值得注意的是,鼻咽癌以超過110宗病例,成為20-44歲男性中最常見的癌症。

晚期治療選擇少

鼻咽癌的發病期數是影響病人預後及存活率的重要因素。早期鼻咽癌的五年相對存活率可超過90%,但晚期則降至少於50%。然而,現時尚未有針對鼻咽癌基因突變的標靶治療,因此,可給予晚期、復發或腫瘤轉移患者的治療選擇仍然有限。

中大醫學院病理解剖及細胞學系羅國煒教授表示:「中大醫學院過去二十年在鼻咽癌研究上有多個突破性發現,包括破解鼻咽癌的全基因組圖譜及證實『血漿EB病毒DNA篩查』能有效地提早檢測鼻咽癌。在此新研究,我們進一步探索以EB病毒作為標靶以治療腫瘤的潛力,並利用mRNA技術成功研發新藥。」

以EB病毒作標靶

中大醫學院病理解剖及細胞學系和美國傑克森實驗室合作研發了一種合成mRNA藥物,透過啟動EB病毒特有的自殺機制殲滅鼻咽癌細胞。此mRNA脂質納米顆粒製劑,與稱為mTZ3-LNP的轉錄激活劑合成,用於針對EB病毒的標靶治療。

中大醫學院病理解剖及細胞學系助理教授曾智敏教授解釋:「當EB病毒進入了我們的細胞就會維持在『潛伏狀態』,變得不活躍。當細胞被激活後,病毒會進入裂解周期,宿主細胞繼而在過程中死亡。我們研發的mRNA脂質納米顆粒就像一個開關,將體內的EB病毒由潛伏狀態轉為裂解狀態並將其『引爆』。研究結果顯示,此激活劑在EB病毒陽性的癌症模型中,能夠有效及安全地抑制腫瘤生長。」

羅教授補充:「外國研究已嘗試利用mRNA藥物治療多種癌症類型,包括肝癌。我們率先嘗試將此嶄新技術應用於鼻咽癌治療,並在小鼠模型取得滿意成果,且沒有產生抗藥性。由於此新藥針對EB病毒陽性癌細胞,因此預期的副作用會較化療少。我們預計這種新型EB病毒標靶藥物可以與免疫療法並用以產生協同效應,令治療效果更佳。除鼻咽癌外,mTZ3-LNP還可用於其他與EB病毒相關的癌症。」3

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