白色瘟疫

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洪小姐因氣促及連續數周咳嗽不斷,在其父母親陪同之下,帶著柔弱的身軀步入當時我就職的大學附設教學醫院急症室。她蒼白的臉龐上,無助的眼神彷彿在問:「醫生,我得了甚麼病?」

據病人描述,除了咳嗽外,她已好一陣子感到食欲不振、夜間盜汗、失眠、午後潮熱,而且體重也有明顯下降。不幸地,X光檢查發現她的肺部出現異常陰影,胸腔斷層掃描進一步發現右側肋膜腔有少量積液。

在強烈懷疑病人感染肺結核的情況下,決定安排其住院接受更進一步的診療。如此年輕的人,聽到自己可能罹患了肺結核的病情,當下眉頭深鎖,內心充滿無奈,雖然強忍著不哭,但淚珠終究禁不住溢出泛紅了的眼眶,叫她的父母親心疼不已!

住院期間,經過一系列詳細檢查後,證實了肺結核併發肋膜腔積液的診斷。堅強的她嚴格地遵從醫囑服用抗結核藥物長達六個月,終於得以完全根治,恢復健康正常的生活。

洪小姐的遭遇可說是不幸中的大幸。不幸的是那麼年輕就因為免疫力不足而感染了肺結核,幸好是生活在二十一世紀醫學昌明的年代,只要嚴格依照醫生吩咐的分量按時服藥,並持之以恆,不必開刀,便可以完全根治肺結核。

肺結核

事實上,人類在發明鏈霉素(1943年)之前,肺結核病極為流行而且其死亡率相當高,幾乎可以說是一種不治之症,例如根據醫學史記載1757年在倫敦,每10萬人口中就有700人死於結核病,1860年更激增至每10萬人口870人,其餘歐洲各國肺結核病的死亡率也都在每10萬人口400人以上,因此在19世紀,結核病被稱為「白色瘟疫」。古今中外,多少人因此病喪命,大家熟悉的電影「亂世佳人」的女主角慧雲李(Vivien Leigh)、英國小說名著《簡愛》、《咆哮山莊》之作者Charlotte Bronte及Emily Bronte三姐妹、波蘭音樂家蕭邦(Frederic Chopin)等都是死於肺結核。近代中國文豪郁達夫先生也不幸罹患肺結核。時至今日,世界衛生組織仍將結核病目前的疫情比喻為「冰山的一角」。

兩種肺結核

肺癆乃由結核桿菌(Mycobacterium Tuberculosis)透過空氣傳播而導致肺部結核病之俗稱。感染肺結核的症狀為:咳嗽、痰中帶血絲、夜間盜汗、消瘦、體重減輕、午後熱、全身乏力、氣喘、食欲不振等。

此病又有所謂「非開放性肺結核」和「開放性肺結核」之分。顧名思義,「非開放性肺結核」指的是病人痰液中並無結核桿菌,因此不致傳染別人。換言之,一旦痰液中出現致病菌,則會在「開放性肺結核」患者咳嗽或打噴嚏時透過空氣傳播此病而感染別人。話說回來,當免疫力正常時,縱使感染了結核桿菌,不見得會發病。亦因此結核病成為愛滋病患最常併發之伺機性感染,因為這些病人體內缺乏抑制體內結核桿菌生長及繁殖之正常免疫力。而的確有不少愛滋病患到最後是死於結核病的。

目前,治療肺結核的主要手段乃同時服用多種抗結核藥物,以有效抑制結核桿菌在體內之繁殖,一般療程約需時6-9個月。自開始服藥後兩周,結核桿菌之傳染力即明顯大幅下降。但病人必須嚴格遵從醫囑服用抗結核藥物,持之以恆,才可望完全根治結核病,否則容易導致結核桿菌產生抗藥性,病情變得更難以治愈,一再復發,不但波及家人及親友,終至自身的死亡。

近年已發現多重抗藥性之結核桿菌,尤其容易在愛滋病患人口中引發災難性的流行,一旦被感染,死亡率極高,大家不可不慎!3

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