赤小豆

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說起豆類食品,可說是多如天上星,不少外形相仿,功效迥異,例如常見的紅豆和赤小豆便是功效相仿,而也是外形相近的紅豆與相思子,功效卻是完全不同。

小豆有很多別名,諸如紅小豆、朱赤豆、赤豆及紅豆。有時會把我們弄得暈頭轉向,不知紅豆是不是就是赤豆,又是不是等同赤小豆。其實,這些名稱所指的都是赤小豆。

赤小豆為草本植物赤小豆或是赤豆的乾燥成熟種子,不過植物赤小豆多生長在中國廣東、廣西及江西等地,而植物赤豆則在全中國大部分地區均有種植。赤小豆與赤豆在外形上稍有不同,赤小豆粒硬且體形較小,身形微長色赤褐;赤豆體形較大,外形較圓,色澤鮮紅或微紅。傳統以來,赤小豆多作藥用,而赤豆則多作食用,可能是因為要更易識別,赤豆被冠了紅豆之名,從此,我們稱藥用的為赤小豆,而不作藥用的為紅豆。

藥書只載赤小豆

一般來說,坊間都喜歡以紅豆煮甜品或是赤小豆煮湯,亦有以赤小豆煮湯補血,為增強療效,可與紅棗、龍眼同煮。因為按照傳統,紅豆為食物,赤小豆為藥物,所以歷代中藥書籍一般只記載赤小豆,不載紅豆。由於赤小豆與紅豆功效大致相同,而赤小豆產量不多,所以,現在亦有將紅豆與赤小豆混合使用。

赤小豆的食用和藥用的價值都很高。據史料記載,中國種植赤小豆已有二千年歷史,秦漢時期的中藥學書《神農本草經》已有關於赤小豆的藥用記載。

赤小豆性甘、酸、平,歸脾、大腸及小腸經,含豐富蛋白質、澱粉質、鈣及維他命B,而且鐵、磷的含量也相當高。功能健脾止瀉,利水消腫,除煩熱、止渴、解酒濕、解毒排膿及散瘀血等。李時珍把赤小豆稱為「心之谷」,因為赤小豆含皂素(Saponin,譯名甚多,為免混淆,以英文為準),能通便、利尿、消腫,對於心臟病或腎臟病患者大有裨益。現代醫學認為,赤小豆可用於治療心臟性和腎臟性水腫、肝硬化腹水、腳氣病浮腫和外用於瘡毒等症。

此紅豆不同彼紅豆

我們讀王維的《相思》,詩內的「紅豆生南國」的紅豆不同於我們常吃的紅豆。王維詩內的「紅豆」與《紅豆詞》內「滴不盡的相思血淚拋紅豆」所說的紅豆是同一種叫作相思子的「紅豆」,也叫孔雀豆或海紅豆,色澤鮮紅,形如心臟,含有毒性,若以相思子誤作紅豆來作紅豆沙,隨時有中毒可能。

另外,也有一種竹豆,外形與赤小豆相似,但體積較大,顏色也較淡,因為價錢較便宜,所以坊間也有人以竹豆冒充赤小豆。3

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