了解免疫治療免錯過「治療黃金期」

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癌症一直是本港頭號殺手,每年奪去逾14,000人的生命,癌症的治療難度甚高,醫學界多年來致力尋求「對付」癌細胞的良方,繼電療、化療、標靶藥物外,近年的免疫治療更可幫助免疫系統「辨識」癌細胞,有助延長存活期。

港衛生防護中心的數字顯示,癌症個案不斷上升,預計在2030年前,本港每年癌症新症將增至42,000宗。隨著醫療科技進步,若能得到及時與適當的治療,更多癌症患者可延長存活期及保持生活質素,甚至與癌共存。然而,不少癌症患者對免疫治療仍存有誤解,擔心副作用、療效,又怕自己成為「白老鼠」或誤當為藥石無靈下的最後選擇。

香港大學內科學系臨床助理教授趙頴欣醫生表示,癌症是細胞發生基因變異後失控不停分裂,形成腫瘤,生長速度快,惡性腫瘤則會成為癌症,入侵鄰近組織甚至轉移至身體其他部分。由於每個腫瘤的基因及分子有異,因此治療難度甚高且因人而異,對某患者有效的治療方法,對另一患者可能完全無效。

較早期的癌症可嘗試以手術處理;若已擴散則可考慮電療、化療、標靶藥物,以及已於香港臨床上應用的免疫治療。不過,部分患者對較新的治療抱有懷疑,窒礙治療。

重啟免疫系統的「辨識」癌細胞

趙頴欣醫生指:「近年醫學界認為,癌症的成因之一是免疫系統未能辨別或攻擊癌細胞,令癌細胞有機可乘,肆無忌憚地生長。」免疫治療正是透過重啟免疫系統的「辨識」能力對抗癌細胞。

近年常用的免疫治療有兩種,即以CTLA-4抑制劑增加免疫細胞數量,建立免疫記憶以延長效果,同時透過 PD-1 抑制劑重啟身體免疫系統認出癌細胞;兩者可相輔相成。

目前在臨床上免疫治療已應用於多種癌症,包括香港最常見的三大癌症(肺癌、大腸癌及乳癌),可單一使用,亦可配合化療或標靶治療使用,又或兩種免疫治療組合使用;不論臨床研究或現實中,均有晚期腫瘤已擴散的患者接受免疫治療。

不過,本港的癌症患者對免疫治療存有種種誤解,以致面對醫護人員的建議時,或未能作周詳考慮,甚至錯過「治療黃金期」。為了解本港患者對免疫治療的認知和擔憂,香港防癌會於上月進行調查,成功訪問了60名曾接受免疫治療的癌症患者/康復者/其照顧者;當中85%屬肺癌,51%於病情最差時已屬第四期。

調查結果顯示,不少受訪者對治療存有憂慮,25%受訪者得知癌症擴散時,已認定治療只是「吊命」;43%更認為即使接受治療,亦預料身體狀況只會愈來愈差;即使醫生建議患者接受免疫治療後,43%受訪者未有即時開展治療,當中 88%因經濟因素而未有即時開展治療。

六成患者腫瘤縮小

香港防癌會總幹事陳廣慧女士表示,受訪者接受免疫治療前,普遍會出現消瘦、食欲不振、虛弱及氣喘等癌症症狀;有 87%受訪患者在治療前,曾擔心藥費負擔重;分別有33%及 30%受訪者擔心出現嚴重副作用及治療無效;20%認為免疫治療太新,會成為「白老鼠」;15%猶豫是否應將免疫治療留作最後救命之用。而接受免疫治療後,消瘦、食欲不振、虛弱及氣喘等不適症狀減少,唯皮疹/皮膚搔癢的比率增加,相信是來自對免疫治療的反應。

78%受訪者表示出現的副作用比想像中輕微,72%表示療效比預期中好;62%經檢查後,發現體內腫瘤縮小或癌細胞數量減少。

三項迷思

趙頴欣醫生指出,綜合臨床經驗,香港不少癌症患者對免疫治療存在spa3大迷思,以致錯失「治療黃金期」:

1:若癌症已擴散,免疫治療只是「吊命」?
正解:臨床研究顯示,免疫治療能延長患者存活期,部分患者病情更可完全緩解,大部分患者生活質素未有受到副作用嚴重影響。

2:免疫治療仍很新,患者有如「白老鼠」?
正解:免疫治療藥物早於 2011年已獲美國FDA批核,而且免疫治療,以至免疫治療組合於5前已於本港臨床應用。

3:擔心免疫治療會出現嚴重副作用?
正解:臨床研究指出,大部分免疫相關的副作用之緩解比率為70%或以上,而本港醫護人員已累積豐富的臨床應用經驗,患者出現任何輕微症狀均應及早告知醫護人員,及早介入可更妥善處理。

可申援助

調查亦發現,除擔心治療效用及副作用外,不少患者因經濟因素而對免疫治療有所猶豫。陳廣慧女士指出,香港防癌會一直全方位支援癌症患者和家屬,透過各種途徑以減少癌症帶來的重擔。由於經濟為重要難關,冀患者可及早開展適切治療,「香港防癌會-何鴻超教授紀念助醫計劃」提供經濟支援予患者使用醫院管理局非安全網下的自費藥物,目前已有逾6,000名病人獲資助,涉及藥物和現金資助近4億元,有需要的患者可向透過公立醫院醫生轉介,並經入息審查後可申請。3

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